Gemma Doyle 1: Een verschrikkelijke schoonheid – Libba Bray

0
13

Omslag Gemma Doyle 1: Een verschrikkelijke schoonheid

Gemma Doyla groeit op India en wil niets liever dan naar een kostschool in Engeland gaan. Na de zelfmoord van haar moeder op Gemma’s 16e verjaardag wordt ze naar Spence gestuurd, een kostschool voor welgestelde meisjes in Engeland. Toch is Gemma diep ongelukkig: ze wordt geplaagd door schuldgevoelens over haar moeders dood en vreemde visioenen over een andere wereld. Na een moeilijke start sluit de gesloten Gemma vriendschap met de brutale Felicity, de mooie Pippa en de arme, verlegen Ann. Ze ontdekt in één van haar visioenen een oud dagboek waarin wordt gesproken over een andere wereld en een geheim genootschap, de Orde. Samen met haar nieuwe vriendinnen, die allemaal met hun eigen problemen worstelen, probeert Gemma meer over de orde te weten te komen. Wanneer ze beseft dat ze haar vriendinnen mee kan nemen naar de wereld uit haar visioenen, lijkt de oplossing voor al hun problemen binnen handbereik te liggen. Maar is dit wel zo? En wie is die geheimzinnige Indiase jongen die Gemma niet alleen overdag, maar ook in haar dromen achtervolgt?

Hoepelrokken en sluimerende gevoelens
Een verschrikkelijke schoonheid speelt zich af in het imperialistische India en Engeland van 1895. Meisjes uit welgestelde families werden naar kostscholen gestuurd om door middel van een strakke opvoeding een zo voordelig mogelijk huwelijk te kunnen sluiten. Spence is zo’n kostschool en alles is erop gericht om de meisjes zo keurig mogelijk op te voeden. Onder deze bovenlaag van elegantie en charme gaan echter de natuurlijke wensen en verlangens van meisjes in hun tienerjaren schuil: jaloezie, angst en sluimerende gevoelens zorgen voor snel wisselende vriendschappen en ontvlambare rivaliteit.

Libba Bray weet al deze elementen samen te voegen in haar hoofdpersoon en haar vriendinnen: Gemma is gesloten, dapper en worstelt met haar ontluikende seksualiteit, die zij in het Victoriaanse Engeland niet eens geacht wordt te hebben. Felicity is arrogant maar tegelijkertijd erg onzeker omdat haar machtige vader geen enkele aandacht voor haar heeft, maar haar ook in zijn afwezigheid wel de status verschaft om de andere meisjes haar wil op te leggen. Pippa is erg mooi, maar ook romantisch ingesteld en kan geen vrede vinden in de haar opgelegde verloving met een advocaat die twee keer zo oud is als zij. Ann is onaantrekkelijk en arm en weet dat een baan als gouvernante haar enige toekomst is, maar heeft een prachtige stem en een hartwens: mooi zijn als Pippa. Libby Bray schildert op deze manier een prachtige doorsnede van de verschillende soorten wensen gevoelens die meisjes die op zulke kostscholen moeten hebben beleefd. Het is duidelijk dat er voldoende historisch onderzoek aan het boek vooraf is gegaan om een realistisch beeld van de wensen, angsten en dromen van meisjes in het Engeland van 1895 te kunnen schetsen.

Een wereld tussen werelden
De combinatie van karakters alleen al zou een interessante roman opgeleverd hebben, maar Gemma’s visioenen en magische krachten geven het boek nog net een beetje extra: extra spanning, maar ook extra onduidelijkheid. Gemma’s visioenen zijn vaag en wekken een iets vervreemdend effect op bij de lezer. Wel is het daardoor duidelijk dat er altijd een onderstroom is die Gemma scheidt van de anderen, zelfs tijdens de meest normale bezigheden. Wanneer Gemma haar vriendinnen meeneemt naar de andere wereld, de wereld tussen werelden, wordt het vervreemdende effect nog sterker. De karakterontwikkeling van de meisjes blijft echter logisch: wat zou je zelf doen als alles wat je stiekem wilde, ineens binnen je bereik lag?
Alleen Gemma blijft voor de lezer gesloten: ondanks dat het verhaal in de ik-vorm is geschreven en je haar gedachten en gevoelens actief meemaakt, zijn haar acties niet altijd duidelijk of begrijpelijk. De hoofdlijn in het verhaal blijft dit gelukkig wel, waardoor je als lezer nooit het gevoel krijgt dat je de draad kwijtraakt. De afstand die je tot Gemma voelt is daardoor nooit storend en lijkt echt bij het verhaal te passen.

Dramatisch einde
Zo langzaam als het verhaal opbouwt, zo snel ontwikkelen zich de gebeurtenissen aan het einde van het boek. De wereld tussen werelden komt in een stroomversnelling terecht en Gemma moet de strijd aangaan met niet alleen haar eigen fouten, maar ook die van haar moeder en de andere meisjes, met een tragisch einde. Maar zoals in het boek al wordt gezegd: ‘Elk eind kent een begin’, en het is duidelijk dat het laatste hoofdstuk een brug vormt naar het volgende boek, waarin Gemma de zoektocht naar zichzelf en haar kracht moet voortzetten.

Actueel thema
Een verschrikkelijke schoonheid is eigenlijk zelf een wereld tussen werelden: een wereld vol magisch realisme, waar een vleugje fantasy wordt toegevoegd aan een historische roman. De karakters zijn mooi uitgewerkt en voor ieder meisje word je op momenten heen en weer geslingerd tussen begrip en ergernis voor hun keuzes. Het begrip ‘keuze’ lijkt dan ook het echte thema in dit boek. Gemma’s magie geeft het boek een extra dimensie en vaart, maar blijft tot het laatste hoofdstuk zeker niet het meest opvallende of bepalende punt van het verhaal.

De titel komt tussen neus en lippen door terug in het verhaal, maar heeft eigenlijk nog een tweede betekenis. Niet alleen slaat ‘een verschrikkelijke schoonheid’ op magie van de wereld tussen werelden, maar ook op de tegenstrijdigheid van schoonheid zelf, die in dit boek altijd terugkomt als zowel een zegen als een vloek. Zo komt een actueel thema terug in een historisch verhaal.

Actueel is ook Bray’s wijze geweest om sensualiteit te behandelen in dit boek. Het komt echter voor mijn gevoel niet echt tot zijn recht. Natuurlijk waren dergelijke gevoelens er wel in de preutse Victoriaanse tijd, maar de wijze waarop seksualiteit in het verhaal verwerkt wordt voegt erg weinig toe. Dit is echter het enige dat ik persoonlijk storend vond in het verhaal.

Een verschrikkelijke schoonheid is een boek dat je meteen meetrekt in de wereld van Victoriaanse meisjes van 16, wier leven totaal veranderd wordt door magie.




Gemma Doyle 1: Een verschrikkelijke schoonheid

Libba Bray | Uitgeverij Moon | 2003
Originele titel: A great and terrible beauty

De 16-jarige Gemma groeit op in India aan het eind van de 19de eeuw. Wanneer haar moeder overlijdt, krijgt ze een angstaanjagend visioen, waarover ze niemand durft te vertellen. Na haar moeders dood wordt Gemma naar Spence gestuurd, een strenge kostschool voor welgestelde meisjes in Engeland. Maar ook in Engeland wordt Gemma geplaagd door visioenen, en blijkt dat ze vanuit India gevolgd is door een mysterieuze jongen, Kartik, die haar raadselachtige waarschuwingen geeft.

Dankzij haar scherpe tong en intelligentie, weet Gemma de vriendschap te winnen van de brutale Felicity, de mooie Pippa en de verlegen Ann. Ze ontdekt een oud dagboek waarin gesproken wordt over een andere wereld. Samen met haar nieuwe vriendinnen sluit Gemma zich aan bij de Orde, een geheim genootschap van vrouwen die macht hebben over die andere wereld. Maar dan roepen ze krachten op die ze niet meer kunnen controleren, en verandert het leven van Gemma en haar vriendinnen voorgoed.

LAAT EEN REACTIE ACHTER

Please enter your comment!
Please enter your name here